申请者请注意,大学官网也许正在“暗中观察”你

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美国大学申请流程中的哪一个步骤最让申请者感到忐忑不安?是SAT考试和分数提交?向推荐人索取推荐信?还是与目标学校招生官的面对面交谈?根据《华盛顿邮报》10月15日的报道,随着最新技术手段在美国大学的普及,许多申请者最应该感到担心的一个步骤居然是——浏览学校官方网站!

去年,当一名学生Jane(化名)在浏览威斯康辛大学斯托特分校 (University of Wisconsin at Stout)的官方网站时,网站上的软件根据一段代码(Cookie)自动识别出她是谁,并且自动发出了一封邮件,将她的个人信息第一时间告知了招生办公室:Jane,威斯康星州某市某高中毕业班学生,有墨西哥血统,已经申请了威斯康辛大学斯托特分校 。没错,和许多大学一样,威斯康辛大学斯托特分校在学校官方网站上安装了追踪软件,当学生首次访问学校网站时,Cookie就被放入他们的电脑中。当学生再次访问,追踪软件就会向学校的招生官员发送邮件,内容包含学生的姓名、联系信息,还有他/她在学校网站上的详细活动信息。

招生官员还收到了Jane个人资料的链接,列出了她在学校网站上浏览过的所有27个网页,以及她在每一页上花了多长时间。地图显示了她的地理位置,还有一个“亲和力指数”用来预估她对就读这所大学的兴趣程度。记录显示,在满分100分的评价系统中,她的指数达到了91,意味着她很可能会接受学校录取。

在收集未来学生的数据方面,美国大学比以往任何时候都更加努力——管理人员说,这是为了更好地预测哪些学生最有可能提交申请、接受录取和入学就读。《华盛顿邮报》查看的记录显示,美国至少有44所公立和私立大学与外部咨询公司合作,通过追踪潜在学生的网络活动或制定预测分数来衡量每个学生接受录取的可能性,从而收集和分析他们的数据。

什么样的学校是这种追踪和打分软件的主要使用者呢?

非营利研究机构教育保护协会(Education Conservancy)的创始人、前招生顾问劳埃德·萨克尔(Lloyd Thacker)表示,面对资金来源的萎缩和对高中毕业生“抢人”形式的加剧,那些资金较为紧张的大学是最愿意积极尝试新方法来招生的。这些学校的目的,在于识别和吸引“有能力支付学费”的学生。

所以这些软件可能会给弱势群体学生的大学教育设置一个隐藏的障碍。虽然大学多年来一直使用数据来决定某些地区和高中是他们主要目标,但最新的工具让招生办公室能够建立关于学生个人的丰富档案,并快速确定学生的家庭收入水平是否能够支付学费,从而帮助学校实现每个年度的学费收入目标。

被追踪了信息的学生,对所发生的一切是否知情呢?

《华盛顿邮报》所查阅的绝大多数大学没有告诉学生学校正在收集他们的信息。在阅读了所有33所使用网络追踪软件的学校的在线隐私政策后,《邮报》发现只有3所学校披露了追踪的目的。另外30个没有解释、或者没有解释清楚他们追踪信息的全部范围或目的。

一些隐私专家表示,即使没有违反《家庭教育权利和隐私法》(FERPA)的具体条文,大学与外部顾问共享学生数据这一行为也是违反了该法案的精神。FERPA是一项联邦法律,旨在保护接受联邦教育基金的学校在校学生教育记录的隐私。FERPA通常要求学校在与外界分享个人数据之前,先征得学生的同意。一些学校没有获得许可,而是将咨询公司归类为“学校官员”,使用这种办法有可能使他们免于FERPA的处罚。

一些学校声称学生可以取消追踪软件。但是许多学校并没有给学生提供拒绝数据收集的选项。纽约州立大学布法罗州立学院首席信息官杰奎琳·马尔科姆(Jacquelyn Malcolm)表示,如果申请者不希望他们的网络浏览被追踪,那压根就不应该访问学校网站。

读到了这篇报道的申请者,不知道有没有感觉到背后一凉?对于绝大多数同学来说,不论是浏览新闻资讯网站,还是学术文化网站,都很少会认真阅读各个网站的隐私条款吧?更何况根据《邮报》的调查,许多学校的条款根本就是语焉不详。虽然学校的软件只能追踪到学生在本校网站上的具体活动,但是在没有明确告知并取得同意的基础上收集、甚至与外部公司共享信息,确实构成了对学生个人隐私的侵犯。

许多评论表示,大学的这一行为和购物网站、视频网站盗取和散播用户信息的行为在本质上又有什么区别呢?同样都是利用了用户的“不知情”来获取利益、达到自己的目的。更有许多人为处于经济弱势地位的学生鸣不平,“所以这个追踪软件的目的,主要就是定位到那些‘有钱的’‘能负担学费’的学生对吧?那其实也就是说,在录取的过程中,那些成绩不好但是更有钱的学生,已经在不知不觉中处于有利地位了。这太不公平了!”

当然也有评论摆出了衣服司空见惯的姿态,认为获取用户信息在网络世界早就不是什么新鲜事了。“上次我说了个关键词,购物网站就给我推送相关产品,这可比大学追踪要恐怖多了吧?现在这种事儿太多了,真的没必要大惊小怪。”至于学校想录取更多富裕学生的想法,有人也表示理解。“学校也是要吃饭的,尤其在政府资金显得越发不足的情况下。如果学校经济出现问题,甚至压根办不下去,那肯定影响到更大的群体。”

虽然评论众说纷纭,但是别忘了,美国《家庭教育权利和隐私法》的初衷之一,就是要提高教育记录管理的透明度。浏览学校网页是美国大学申请流程中每个申请者、甚至每个家庭都要经历的一环,如果我们放任自己对隐私保护的麻木扩散到法律相对健全的教育领域,那么在以后面临网络世界各式各样的侵权侵害的时候,又该怎样保护自己呢?更多美国留学资讯,欢迎继续锁定续航教育。

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