疫情下的国际教育:我们将迎来一个更封闭的世界吗?

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4月6日,中国驻美大使馆发出通知,优先协助滞留美国的未成年留学生包机回国。在美国疫情爆发、回国航班剧减、旅途不确定性极高的关键时刻,许多低龄留学生父母心中的大石头终于落地了。此前,焦虑难安的留学生父母在各种留学群中表达担心、讨论对策、彼此寻找安慰,其中不乏有人感慨:“早知道会这样,就不该让孩子申请美国留学,不该把孩子送到那么远的地方。一旦真的发生了什么事情,后悔都来不及。”

新冠肺炎在世界范围的爆发,无疑让许多人对国际交流和国际教育的笃信产生了巨大的动摇。对留学感到“后悔”的不仅仅是父母,还有许多留学生自己。就读于英国和香港的一年制硕士忍不住在社交网络“比惨”——坐在教室听课的日子真是寥寥可数;就读于美国和澳大利亚的留学生也纷纷抱怨,疫情无异于在原本就严峻签证形势下添了一把柴火。

美国教育新闻网站Inside Higher Ed采访了巴西留学生布鲁诺·贝达奇(Bruno Beidacki)。他是俄亥俄州肯特州立大学(Kent State University)媒体与战略研究专业的硕士研究生,原本计划于5月份毕业后继续留美工作。

春假期间,布鲁诺回到巴西,结果收到学校邮件提醒他美国边境可能会关闭,为了确保顺利毕业,他只好再次回到美国。可是随着疫情在全美范围内升级,肯特州立大学也改为了线上教学。这促使布鲁诺再次改变主意,决定回到巴西。促使他回国的原因有很多,其中包括与父母一起生活,节省高昂的住房租金,也包括巴西的确诊病例比美国少,而且他在巴西的医疗保险会更好。至于毕业后的签证申请和工作问题,可能短时间内他都不会有一个明确的答案,布鲁诺只能先选择把生命安全放在首位,然后蒙住眼睛,相信一切可以慢慢好起来。

就读于加州大学洛杉矶分校,即将本科毕业的法国留学生赫罗伊斯(Héloïse Le Grand)也面临着相似的困境。毕业之后的签证和求职问题,让她忧心忡忡,“大家都在担心疫情会一直持续到10月。可是疫情期间,几乎没有公司开放招聘,原本开放的招聘也都冻结了。可是我的OPT申请已经在进行中,我既不知道什么时候能获得批准,也不知道什么能找到工作。毕竟,一旦OPT批准,失业期最多只能90天。”

在其他国家留学和交换的美国学生也受到了疫情巨大的影响。2月26日,当美国疾病预防控制中心(CDC)将意大利旅行警告从2级升高到3级之后, 包括斯坦福大学,雪城大学,马里兰大学,迈阿密大学在内的美国多所大学立刻通知学生中断在意大利的交换项目,尽快返回美国。随后,包括约翰·霍普金斯大学在内的许多高校和国际交流专业组织已暂停了2020年春季的全球留学活动。

伊利诺伊州诺克斯学院(Knox College)创意写作专业的大三学生山姆·沃瑟斯(Sam Wethers)不得不从一个在爱尔兰学习写作的学期提早回家,她感到非常郁闷。“这太不公平了,去爱尔兰留学是我一直以来最期待的事情,就算我可以通过在线课程继续学习,我也无法和爱尔兰的朋友们在一起了。我知道世界局势更重要,但我还是觉得很难过,很无力。”

比起其他任何国家的留学生,经历了“上半场”和“下半场”疫情的中国留学生的无力感都要来得更强烈一点。就读于美国知名大学的小许在朋友圈无奈地写道,“与其说海外华人在疫情中‘打全场’,倒不如说体会到了‘夹心饼干’的两难境地。疫情刚刚爆发的时候往中国寄口罩,导致现在自己手里存货都不足;在美国戴口罩,又要承受美国人的异样眼光甚至质疑;想回国又要承受国内舆论的不理解;机票也涨到完全买不起的地步。真的是太难了。”

中美疫情-min

无法面对面的同学老师、无法团聚的亲人朋友、对病毒和意外的恐惧、对未知的学业和职业前景的担忧,还有人与人之间越来越多的的猜疑和嫌隙,似乎都在指向一个“更封闭、更暗淡”的国际教育未来。

如果说以上这些结论,更多是基于个体或群体的“感受”和“认知”,那么新冠肺炎疫情可能对国际教育行业“实体”产生的影响,也已经引起了越来越多人的关注。

彭博社(Bloomberg)的报道指出,在过去的40年中,就读于美国公立和私立大学的成本增长速度远远超过了通货膨胀率。自1980年以来,按通货膨胀调整后的美元计算,大学学费和食宿费的价格已经翻了一番。1971年,四年制私立大学的平均学杂费大约相当于今天的18140美元,而现在这个数字已经变成了48150美元。高等教育支出的大幅增长,造成了学生贷款债务的爆炸性增长。而学校为了吸引学生,选择拼命翻新设备,升级食宿环境,自身也背上了沉重的债务。如果无法招到足够的学生,如果学生无法支付全额学费,那么学校的财务状况只能进一步恶化。

对于许多美国大学、特别是美国公立高校来说,引进国际生是解决财务危机的重要举措。较高的国际排名,相对合理的录取标准,还有之前持续数年的签证利好都在向国际生和他们的家庭传递着“欢迎留学美国”的信息。可惜在这次疫情中,大部分美国学校都未能向家长们交上一份合格的“应答试卷”。

疫情爆发的时候,学校管理者慌张地关闭宿舍食堂、匆忙地安排着线上课程,但是却无暇顾及留学生的安全和卫生状况。留学生家长禁不住要问自己,一年数万甚至数十万的巨额开销,换来这样的危机处理方案,到底是不是值得?毕竟,“后悔”的国际生父母,手中掌握着的不仅是孩子能否留学的关键一票,也可能是许多高校是否能持续发展的关键一票。对于包括美国留学生在内的世界各国学生和教育从业者来说,更严峻、更值得深思的问题早就随着疫情展开在每个人面前:如果我们不能用积极、团结的视角来正视这场灾难,不能用开放、宽容的心态对待身边不同种族、不同国籍、不同见解的人,那么迎接我们的就不仅仅是停滞的国际教育行业,而是更加封闭、更加冷漠、更加硬邦邦的世界。

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